260萬人參與運行了20年的尋找外星人項目宣告終止

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我們有理由相信,1995年,計算機科學家David Gedye是在參加某場雞尾酒會時,腦中蹦出了那個奇妙的好主意:如果將世界上的個人電腦通過互聯網上鏈接在一起,構建出虛擬的超級計算機,用它幫我們SETI(尋找外星情報),行不行得通?計算網絡能夠給射電望遠鏡收集的大量數據分類,尋找指向某恆星系的,疑似外星文明的信號。當時,分佈式超級計算系統聽起來有些古怪,但是4年後,Gedye和合作夥伴、計算機科學家David Anderson開發出相關程序,使其成為現實。他們稱這一項目為SETI@home。

本周二,伯克利SETI中心的研究人員宣布,他們將於3月底停止向SETI@home用戶分發數據。它標誌着一場延續20年、前所未有的數字項目的終結,項目的參與者覆蓋了幾乎每個國家,有數百萬人之多。但是所有項目都有結束的那一天,SETI@home也不例外。到目前為止,伯克利大學的研究人員僅對SETI@home數據的一小部分完成了分析。他們不得不暫停項目面向公眾的部分,整理分析二十年里的射電天文學數據。

SETI@home於1999年5月17日在伯克利正式啟動,旨在解決外星文明搜索方面的最大挑戰之一:噪音。無垠太空中,衛星、各國電視台的信號和脈衝星等天體物理學現象的干擾淹沒了我們夢寐以求的無線電信號。

篩選所有這些數據需要計算資源,並且是很多的資源。更多的處理器意味着更敏銳的分析能力。通過從世界各地的個人電腦中借用未使用的處理能力,SETI@home可以比以往更快地瀏覽射電望遠鏡的數據。當計算機閑置時,SETI@Home程序啟動一個屏幕保護程序,調用本地資源分析波多黎各阿雷西博射電望遠鏡在掃描宇宙時收集到的信號。

這一項目很快成為了Geek文化的一部分。迅速成長為SETI@home合作夥伴的非營利組織Planetary Society將其稱為「有史以來最成功的公眾參與項目」。如WIRED在2000年的報道,在SETI@home推出後的幾個月內,226個國家/地區的260萬民眾自願利用自己富餘的處理能力解析SETI射電望遠鏡產生的大量數據。它們合在一起每秒執行約25萬億次計算,使得SETI @ home的性能是當時世界上最好的超級計算機的兩倍以上。

在過去的20年里,SETI@home的屏保大軍已經解析了在Arecibo收集的數十億條信號,並篩選出最有可能的數據。

Breakthrough Listen項目的科學家Steve Croft說說:「SETI@home通過在其他人的計算機上進行處理而成為雲計算的先驅,雲計算只是SET@home更光彩照人的版本。」

在歷史上最大的兩項SETI研究計劃里,公眾都做出的巨大貢獻,這昭示着「尋找地外生命」事業的未來。如果我們確實聽到了ET的消息,那不是生命個體之間的對話,而是整個物種之間的對話。

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