全球最古老的旅遊公司宣布破產! Thomas Cook的兩大死因…

加拿大都市网

創業超過一個世紀的英國老牌旅行社Thomas Cook上周宣布破產,負債高達164億港元,令不少業界人士大感可惜。

被視為全球最古老的旅遊公司Thomas Cook宣布破產。消息不算意外,畢竟這家有178年歷史的老字號在內憂外患下,早已陷入財務危機。但當消息證實後,業界始終有點可惜,像是一個老朋友就此殞落。

拆解Thomas Cook的死因,說穿了是一場內憂外患的悲劇。前行政總裁諾沃亞因好大喜功,策動與MyTravel Group合併,導致公司消化不良,陷入債台高築的困局。另一方面,隨着旅遊網站崛起,傳統旅行社墮進去中介化的大時代。 Thomas Cook一度企圖轉型「搞網」應對新的市場形勢,可惜因體形太大轉身太慢,最終無法擺脫悲劇收場的命運。

撰文:韋寧

其實近年Thomas Cook的財政頻頻出事,公司一直尋求融資,希望苟延殘喘。而最後一根稻草,是一筆總值約20億港元的貸款告吹,資金無法周轉下去,管理層遂申請清盤破產。

20億當然不算小數目,但對一間在全球16個國家擁有560間旅行社,合共聘用22000名員工,還經營航空公司和度假酒店的「最古老」旅遊公司,照計也不是天文數字。由此可見Thomas Cook從經營到公司管治,都出現了極其嚴重的問題。

前CEO諾沃亞2007年促成Thomas Cook與MyTravel Group合併,被指是導致公司破產收場的罪魁禍首之一。

事實上,導致Thomas Cook破產收場的原因之一,是12年前由前行政總裁諾沃亞結下的「孽緣」。 2007年,Thomas Cook宣布與MyTravel Group合併,組成Thomas Cook Group,由Thomas Cook持有合併後公司過半數權益。

當時諾沃亞看中的,是MyTravel Group持有的航空公司Airtours,以及旅遊品牌Going Places。他原本希望透過這次併購進一步壯大規模,建立一條龍的旅遊王國。同時每年亦可節省約7500萬英鎊營運成本,藉此對抗來勢洶洶的網上旅遊公司。

兩間公司合併後,諾沃亞即手起刀落,狂「刴」了2800個職位,自己因此獲得過億港元的獎金。然而所謂節省成本,只是鏡花水月。事後證明這根本是宗蝕大本交易,因為MyTravel本身是家連年勁蝕的旅遊公司。莫說每年替Thomas Cook省錢,最終更淪為整個集團的財務包袱。

Thomas Cook突然破產,導致不少旅客滯留國外,最終由英國政府動用公帑撤回海外國民。

天價收購債台高築

為了這次收購,Thomas Cook要背負沉重債務。諾沃亞2007至2011年在位期間,公司的負債急飆至超過100億港元。及至2011年公司出現財政危機,他終於辭職落台。

之後的兩名繼任人格林和弗蘭克豪澤都無法起死回生。 Thomas Cook宣破破產前,負債高達164億港元。今年5月公布的中期業績,半年虧損約145億港元,當中一半就是同當年的併購有關。單是每年的利息支出,已吞掉公司四分一收入。

搞到破產收場,三任掌舵人任內卻勁袋豐厚薪酬和獎金,自然招來英國政界猛烈批評,呼籲高層「問良心」,實行逼他們「回水」。

而最大股東中資復星旅遊文化,亦蒙受極大損失。 2015年復星首次斥資近11億港元認購Thomas Cook約5%股權,翌年增持至約7%。截至今年6月底,復星持有Thomas Cook逾一成一流通股。及至8月,復星一度計劃斥資4億5千萬鎊收購Thomas Cook的旅遊業務至少七成半股權,以及航空業務約兩成半權益,結果未有成事,之前的大部分投資估計「凍過水」。

所謂冰封三尺非一日之寒。有意見認為,英國民眾減少出外旅遊是總部設於英國的Thomas Cook死因之一,其實不盡然。根據英國旅行社協會的報告,去年英國人選擇到國外度假的比例達六成,按年增加3個百分點,旅客其實有增加,只是Thomas Cook未能受惠。

上世紀出外旅遊並非容易的事,不少人因此選擇報團旅遊。直至近年旅遊網站崛起,去中介化成大勢所趨。無論預訂機票酒店,還是交通食肆都易如反掌,還可以周圍格價,大大削弱旅行社的價值。

Thomas Cook鯨吞MyTravel Group,原因之一是看中後者擁有神鷹航空。神鷹獲得德國政府貸款,避免捲入母公司的財務問題。

旅遊網落井下石

根據英國旅行社協會的報告,每七個外游的居民,只有一位會選擇報團。他們多數是上了年紀的人士,經濟能力相對較低。在這趨勢下,作為傳統旅行社的Thomas Cook自然大受打擊。至於Thomas Cook原本的另一強項旅行支票,亦被愈來愈普及的信用卡和電子支付工具所取代。

面對旅遊網站的挑戰,Thomas Cook其實並非束手待斃。早於2006年,公司曾斥資1億英鎊邀請IBM建立預訂旅遊服務的網上平台,打算挑戰Expedia、Priceline等旅遊網。可惜供應軟件的BlueSky Technologies於2009年破產,計劃受阻,兩年後無疾而終。隨着時任行政總裁諾沃亞2011年下台,公司進軍網上平台的野心也壽終正寢。

管理層好大喜功兼經營不善,加上市場大勢逆轉,令Thomas Cook的經營壓力愈來愈大。近年更遇上歐洲天氣酷熱,對歐洲整體旅遊業造成衝擊;而英國脫歐拖累英鎊急跌,對公司的業績猶如落井下石。內外因素夾擊下,這間全世界第一間的旅行社不得不關門大吉,為178年歷史划上句號。

推出世界首個旅行團

旅遊這個概念在Thomas Cook出現後,才慢慢變得普及。作為歷史最悠久的旅行社,Thomas Cook其實靠本地游「起家」。 1841年,英國商人湯瑪士.庫克組織首個短程火車游,載着500多個乘客,由英格蘭中部李斯特前往鄰近城鎮拉夫伯勒,被視為近代最早的旅行團。

為了幫助英國人到世界各地遊覽,庫克以自己的名字建立旅行社Thomas Cook,並於1855年開辦首個前往歐洲大陸的旅行團。公司提供旅遊、食宿、外匯兌換及旅行支票一條龍服務。由於生意愈做愈大,10年後在倫敦開設首間門市。

不過創業容易守業難,Thomas Cook雖然多年來手執英國旅遊業牛耳,但1928年經濟蕭條前夕,公司業績不如理想,湯瑪士的兒孫決定將整間公司出售。自此,Thomas Cook多次易手。直至2007年與MyTravel Group合併,集團業務進一步多元化,業務遍及十多個國家,結果亦因為規模太大,難以及時轉身。