歐美用戶增長放緩 臉書在非洲鋪設最大規模陸地4G網絡

加拿大都市网

■烏干達首都坎帕拉的一條街道上,電單車司機用手機完成客戶交易。路透社
 

烏干達一個偏遠的農業城市有着顯眼的歡迎訪客招牌,上面寫着:「這裡是4G網絡覆蓋區。」這是社交網站臉書與印度電信巨擘BHARTI AIRTEL烏干達子公司、毛里裘斯業者BANDWIDTH & CLOUD共同合作的成果,這些業者合力在烏干達偏遠的西北地區部署近500英里的光纖電纜。

這項計劃自2017年初展開,年底完工,如今已成功擴展該區網絡容量,提供當地300萬人更快的上網速度。《工商時報》報道,AIRTEL烏干達公司將該國北部71座電信塔升級至3G,另外43座則採用4G,大幅提升人們下載資料和串流影片的速度。過去這些地區大多是2G網絡,甚至是沒有網絡。到目前為止,非洲大半地區的行動寬帶連結仍停留在2G技術。

烏干達電纜計劃是臉書目前在非洲協助建造的最大規模陸地網絡。有鑒於臉書在美歐等已開發市場用戶增長放緩,促使這家社交網站龍頭開始聚焦於尚未完全開發的潛力地區。臉書曾表示,希望讓地球上38億沒有使用網絡的人口可以連網。

與其他地區相比,臉書在非洲的能見度不高,但該公司強調,此策略為要讓更多人擁有更迅速的網絡,帶動撒哈拉以南非洲融入全球經濟。

撒哈拉以南非洲人口約10.6億,臉書在該區每月活躍用戶數達1.31億人,幾乎所有人皆通過手機使用臉書。光是烏干達,臉書的潛在增長力就很可觀,根據GSM協會數據,目前在烏干達4300萬人口中,僅有42%的人使用手機。

批評人士指出,臉書投資低開發市場可能損害網絡中立,因為臉書引導網民連結至自家網站,而非對手平台。

臉書砸下重資布局開發中國家網絡的計劃曾踢到鐵板。2016年印度頒佈「禁止歧視性資料服務費率規範」法案,下令臉書不得在當地推行免費網絡服務FREE BASICS。

臉書不願對烏干達電纜成本作評論,僅表示在非洲會采長期耕耘策略。臉書非洲公共政策主管歐克比指出,「這不是慈善事業。這是具長期目標的策略投資。」FITCH SOLUTIONS駐倫敦分析師席連指出,「臉書了解這些風險,但仍想要測試非洲的水溫。」

一些非洲國家紛紛箝制網絡言論自由,打壓社交媒體,烏干達甚至要求民眾繳納社交媒體稅。在烏干達西北方一處收容100萬由南蘇丹與剛果共和國逃出的難民,對於當地鋪設光纖網絡都非常欣喜。

聯合國難民署公共資訊官員坎恩表示,網絡品質提升,對來自各方的難民帶來很大的影響,他們可以與家鄉的人聯繫、接受線上課程、當然還可登錄臉書。她說:「之前網絡真的是很大的問題。像我現在能用3G通話,在一年前根本是不可能的事。」